La Vía Láctea ¿Qué tanto la conoces?

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La Vía Láctea es la galaxia espiral (forma de disco con “brazos”) en la que se encuentra el Sistema Solar y por ende, la Tierra. Su diámetro medio, según las observaciones, es de unos 100.000 años luz; se calcula que contiene entre 200 mil millones de estrellas dispuestas en 6 brazos espirales. La distancia desde el Sol hasta el centro de la galaxia es de alrededor de 27.700 años luz. La Vía Láctea forma parte de un conjunto de unas 40 galaxias llamado Grupo Local, y es la segunda más grande y brillante tras la Galaxia de Andrómeda. Nuestro Sistema Solar está en uno de los brazos de la espiral, a unos 30.000 años luz del centro y unos 20.000 del extremo.

Junto con las galaxias de Andrómeda (M31) y del Triángulo (M33), las Nubes de Magallanes (satélites de la Vía Láctea), las galaxias M32 y M110 (satélites de Andrómeda), galaxias y nebulosas más pequeñas y otros sistemas menores, forman un grupo vinculado por la gravedad. Todo el grupo orbita alrededor del gran cúmulo de galaxias de Virgo, a unos 50 millones de años luz.

El nombre Vía Láctea proviene de la mitología griega y en latín significa “camino de leche” en Ingles “Milky Way“. Ésa es, en efecto, la apariencia de la banda de luz que rodea el firmamento, y así lo afirma la mitología griega, explicando que se trata de leche derramada del pecho de la diosa Hera. Sin embargo, ya en la Antigua Grecia el astrónomo Demócrito (460 a.C.-370 a.C.) sugirió que aquel haz blanco en el cielo era en realidad un conglomerado de muchísimas estrellas. Hacia el año 1609 d.C., el astrónomo Galileo Galilei haría uso del telescopio para observar el cielo y constatar que Demócrito estaba en lo cierto, ya que adonde quiera que mirase, aquél se encontraba lleno de estrellas.

La Vía Láctea gira alrededor de un eje que une los polos galácticos. Contemplada desde el polo norte galáctico, la rotación de la Vía Láctea se produce en el sentido de las agujas del reloj, arrastrando los brazos espirales. El periodo de rotación aumenta cuando disminuye la distancia desde el centro del sistema galáctico. En las proximidades del sistema solar, el periodo de rotación es de algo más de 200 millones de años luz. La velocidad del sistema solar, debido a la rotación galáctica, es de unos 270 kilómetros por segundo.

Time-Lapse de la Vía Láctea

Las diferentes regiones de la Vía Láctea no se parecen unas de otras, tanto en sus movimientos como en las características de las estrellas que aparecían en ellas. De este modo se introdujo el concepto de poblaciones estelares, una idea que permitió separara los objetos según sus edades, la abundancia de los elementos químicos presentes, y también por su ubicación y distribución en relación con la Vía Láctea.

De acuerdo a estas condiciones han sido definidas tres clases de poblaciones:

  1. Población del Halo. Los objetos se distribuyen en una esfera con una fuerte concentración hacia el centro de la galaxia; son los más viejos de la galaxia.
  2. Población del Disco. Componen una estructura bastante aplanada y concentrada hacia el plano galáctico.
  3. Población de los Brazos Espirales. Son objetos muy jóvenes; justamente considerando su corta edad, se ha deducido que en los brazos espirales se originarían las estrellas a partir de la condensación del gas y el polvo del material interestelar.

La Vía Láctea. Documental 1/5

El Monstruo de la Vía Láctea: Un agujero negro supermasivo

Cerca del bulbo de la galaxia, el espacio está cada vez más poblado de estrellas, nebulosas y otros objetos más exóticos. Enormes nubes de estrellas de los brazos espirales interiores impiden nuestra visión directa de esta región turbulenta pero, si miramos más allá del espectro visible, podemos levantar el velo y obtener una imagen completa del oscuro corazón de la galaxia.

Cuanto más cerca está una estrella del centro de la galaxia, más deprisa orbita. A lo ancho del disco galáctico, este patrón resulta lógico ya que las estrellas se mueven como planetas en torno a una enorme concentración de masa: el propio bulbo. Sin embargo, dado que dentro del bulbo se mantiene el mismo patrón, tiene que existir en el mismo centro de la galaxia algo sumamente denso y masivo, en torno a lo cual orbitan incluso las estrellas centrales.

Solo existe un candidato real a ser tal objeto: un agujero negro gigante, mucho mayor del que pueda formar ninguna estrella única. Tal agujero negro «supermasivo» podría contener la masa de varios millones de soles en un espacio menor que la órbita de la Tierra.

Propuesta por primera vez en la década de los setenta, la presencia de un monstruo tal quedó confirmada en 1.998 al cartografiarse las órbitas estelares en torno al bulbo galáctico.

Por fortuna, el agujero negro de la Vía Láctea es un gigante dormido. Probablemente, nació en los primeros días del universo, a partir del colapso de una enorme nube de gas que, al final, se hizo tan densa como para dotarse de un horizonte de sucesos a su alrededor. El agujero negro parece haber limpiado la región circundante de gas, polvo y estrellas, hace ya mucho, y todo lo que sobrevive hoy en esta zona del espacio se desplaza suficientemente lejos de él y lo bastante deprisa como para no ser atraído y arrojado a la “muerte”. En la actualidad, el agujero negro solo deja sentir su presencia a través de su efecto gravitatorio.

En las investigaciones realizadas entre 1994 y 2005, un equipo de astrónomos japoneses ha descubierto que el agujero negro del centro de nuestra galaxia liberó una potente deflagración hace tres siglos, gracias a las observaciones realizadas con el observatorio de la ESA XMM-Newton y otros satélites de Rayos X japoneses y de la NASA. Este descubrimiento ayuda a resolver un antiguo misterio: porqué el agujero negro de la Vía Láctea está tan inactivo. Este agujero negro, conocido como Sagitario A-estrella (A*), es realmente masivo, contiene unas cuatro millones de veces la masa de nuestro Sol. Aún así, la energía radiada desde sus proximidades es miles de millones de veces más débil que la emitida por los agujeros negros centrales de otras galaxias.

Al rededor del 2008,  Científicos estadounidenses desvelaron nuevos secretos de los misteriosos agujeros negros, los campos gravitacionales conocidos por absorver la luz y las estrellas del universo. El estudio publicado en la revista Nature, expertos de la Universidad de Boston afirman haber descubierto cómo los agujeros negros emiten corrientes en chorro de plasma, o jet streams, a una velocidad cercana a la de la luz.

Los autores de la investigación comprobaron que el chorro de partículas se origina en el campo magnético cercano al borde del agujero. Según ellos, es en esa región donde el chorro se orienta y acelera.

Se dice, de acuerdo a otros estudios que nuestro agujero negro podría estar acompañado de al menos 10.000 agujeros más relativamente pequeños, lo que representaría la mayor concentración de agujeros negros en la Galaxia encontrada hasta ahora..

Mucho se ha especulado de estos “caníbales del espacio” y es muy poco realmente lo que sabemos de ellos, pero al parecer toda galaxia tiene en su centro un agujero negro.

Nuestro Sistema Solar

El Sistema Solar es un sistema planetario de la Vía Láctea que se encuentra en uno de los brazos de ésta, conocido como el Brazo de Orión. Está formado por una única estrella a la que llamamos Sol, más ocho planetas que orbitan alrededor de la estrella

Así que en total estamos hablando hasta ahora y clasificándolo de acuerdo a la ciencia oficial de 8 planetas, 5 planetas enanos (7 satélites naturales entre todos ellos) y al rededor de 307 satélites naturales de los cuales, 19 podrían ser considerados como Lunas por ser los más grandes; y todo esto solo en nuestro sistema solar, recordando que éste se encuentra en unos de los brazos de nuestra galaxia, en un pequeño rincón de la Vía Láctea.

Hasta la fecha se han descubierto 115 galaxias cercanas a la nuestra en un radio de 11,7 millones de años luz. Esta región del espacio abarca la totalidad de nuestro Grupo Local y se extiende casi hasta el centro de las dos mayores agrupaciones galácticas cercanas: los grupos M81 y Centaurus A.

Los planetas y los asteroides orbitan alrededor del Sol, en la misma dirección siguiendo órbitas elípticas en sentido antihorario si se observase desde el polo norte del Sol. El plano aproximado en el que giran los planetas se denomina plano de la eclíptica. Algunos objetos orbitan con un acusado grado de inclinación respecto de éste, como Plutón, que posee una inclinación con respecto al eje de la eclíptica de 17º, así como una parte importante de los objetos del cinturón de Kuiper.

Pongo enlace a una imagen en alta resolución de la Vía Láctea; sólo pongo el enlace por ser muy grande, pesa casi 12 Mb y mide 6000×3887

Comparación del tamaño de los Planetas

Planetas en la Vía Láctea

Ya vimos lo numeroso que es nuestro “pequeño”  sistema solar en relación a los Planetas, ahora veamos que tan grande puede ser el número de Planetas en toda la Vía Láctea.

De acuerdo a la más reciente investigación, y confeccionado por un equipo internacional de investigadores, el reciente estudio concluye que nuestra galaxia contiene aproximadamente 160 000 millones de planetas.

Para llegar a la conclusión el equipo estudió 100 millones de estrellas situadas a entre 3000 y 25 000 años luz de la Tierra –seis años de observaciones realizadas por la gran red de telescopios del programa PLANET– utilizando la técnica de microlentes gravitacionales, un tipo de lente gravitacional que a diferencia de otras permite detectar planetas de un amplio rango de masas y los que están situados lejos de su estrella. No solo eso, también combinaron sus resultados con los de otros estudios basados en otras técnicas de detección de planetas.

Además del nuevo estudio, que es la muestra estadística de estrellas y planetas de la Vía Láctea más completa realizada hasta la fecha, se desprenden otras interesantes conclusiones como que en promedio hay 1,6 planetas por estrella en nuestra galaxia de las cuales un 17% tiene un planeta de masa comparable a la de Júpiter, un 52% están acompañadas por planetas del tamaño de Neptuno y un 62% por planetas entre 5 y 10 veces más grandes que la Tierra.

Como bien explicó Daniel Kubas, uno de los autores del trabajo: “Solíamos pensar que la Tierra podría ser única en nuestra galaxia. Pero ahora parece que hay, literalmente, miles de millones de planetas con masas similares a la Tierra orbitando alrededor de estrellas en la Vía Láctea“.

Este estudio y sus conclusiones será útil en diversas investigaciones y especialmente en unas concretas: las centradas en la investigación de planetas habitables.

Como se ha visto hasta ahora, al parecer y según entiendo, todo objeto presente en el espacio forma parte de uno superior; diciéndolo de otra forma: la tierra forma parte de un sistema solar o planetario, al mismo tiempo gravita o gira en torno a su estrella cercana, el Sol; la luna, nuestro satélite orbita al rededor de la tierra, y así sucesivamente con los demás cuerpos de nuestro sistema solar. Nuestro sistema solar pertenece a la Vía Láctea, como sistema planetario tenemos una órbita dentro de nuestra galaxia, ésta también tiene una órbita al rededor de una estrella mayor, conocida como Alcíone, que forma parte del cúmulo de estrellas de las Pléyades, ésta es la más grande y brillante de las 7 estrellas que conforman este cúmulo. De ahí en adelante asumo que será igual, formamos parte de un cúmulo mayor, y éste a su vez formará parte (orbitando también) de un universo…pero esto es especulativo, aunque ya se han hecho propuestas bastante serias al respecto.

Así que todos formamos parte de un vasto universo, lleno de misterios y cosas por descubrir.

Como reza el dicho: “Si fuéramos los únicos en este Universo, sería un gran desperdicio de espacio


Fuentes consultadas: Wikipedia | Youtube | Astronomía moderna | Planetas de la Vía Láctea | El agujero negro de la Vía Láctea | El núcleo de la galaxia

La Vía Láctea ¿Qué tanto la conoces?
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